Cómo técnicas indígenas frenaron un incendio forestal

KELOWNA, Columbia Británica – El incendio forestal se abría camino hacia un lugar turístico de la Columbia Británica, a orillas de un lago canadiense, con una población de 222.000 habitantes.

El fuego avanzó sobre la ciudad de Kelowna durante 19 días, consumiendo 976 hectáreas, o unos 970 hectáreas, de bosque.

Pero en los suburbios se topó con una zona de prevención de incendios y se apagó, quemando una sola casa.




La savia de un árbol chamuscado muestra que sobrevivió a un incendio forestal en Kelowna Oeste, Columbia Británica. Foto Amber Bracken para The New York Times

La zona de prevención de incendios -un área cuidadosamente desbrozada para eliminar el combustible y minimizar la propagación de las llamas- fue creada por una empresa maderera propiedad de una comunidad indígena local.

Y como un nuevo incendio forestal ha acechado este mes el suburbio de West Kelowna, su historia con el anterior -el incendio de Mount Law, en 2021- ofrece una valiosa lección:

Una zona de prevención de incendios bien situada y construida puede, en las condiciones adecuadas, salvar hogares y vidas.

Es una lección no sólo para Kelowna, sino también para un número creciente de lugares en Canadá y en otros lugares amenazados por el aumento de los incendios forestales debido al cambio climático.

«Si pensamos en cómo se están desarrollando las temporadas de incendios forestales, si invirtiéramos más en la proactividad, necesitaríamos menos de esa respuesta reactiva», dijo Kira Hoffman, investigadora de incendios forestales de la Universidad de Columbia Británica.

«Probablemente no veremos los efectos de muchas de estas medidas de mitigación y tratamiento hasta dentro de 10 o 20 años.

Pero será entonces cuando realmente lo necesitemos».

Dave Gill, director general de Ntityix Development, en una zona de bosque que se ha salvado en gran parte gracias a los esfuerzos de mitigación. Amber Bracken para The New York Times


Dave Gill, director general de Ntityix Development, en una zona de bosque que se ha salvado en gran parte gracias a los esfuerzos de mitigación. Amber Bracken para The New York Times

Los incendios forestales son un componente esencial del ciclo natural de los bosques, pero en los últimos años han crecido tanto que es casi imposible contenerlos.

Las zonas de prevención de incendios -creadas fuera de temporada- pueden ayudar a ralentizar las llamas que se aproximan para que la gente pueda escapar, y también pueden permitir a los bomberos hacerse con el control de algunas áreas.

La creación de estas zonas está siendo acogida con renovado interés en algunas partes de Canadá, incluidas las provincias occidentales de Columbia Británica y Alberta.

El interés ha alcanzado su punto álgido en las comunidades indígenas, que han sido las más afectadas por los incendios forestales del país.

Este año han ardido en Canadá diez veces más hectáreas que en toda la temporada anterior, a veces enviando humo tan al sur como Georgia y tan al este como Europa.

El actual incendio de West Kelowna ha invadido zonas que carecen de zonas de prevención de incendios, consumiendo 110 edificios y trastornando la vida de unos 30.000 evacuados de la zona.

Técnica​

En cambio, la zona de 20 hectáreas resistente al fuego ahogó el incendio de 2021, permitiendo a los bomberos sofocarlo y mantenerlo alejado de las casas.

La empresa maderera, Ntityix Development, que creó esa zona de prevención de incendios se basó en parte en prácticas tradicionales de silvicultura indígena, que incluían el clareo del bosque, la limpieza de escombros en el suelo y la quema controlada de los escombros y la cubierta vegetal para evitar que se convirtieran en combustible de incendios forestales, un acto prohibido en su momento por el gobierno provincial.

«Ha sido la primera prueba de todo el trabajo que hemos hecho y me indica que funciona», dijo Dave Gill, director general de silvicultura de Ntityix Development, propiedad de la Primera Nación de Westbank, mientras recorría el bosque aún intacto en su mayor parte unas semanas antes de que empezara el incendio de este año.

«Sin duda impidió que avanzara».

Una zona de bosque controlado en Nelson, Columbia Británica. Durante un incendio forestal, la vegetación baja y el contenido orgánico del suelo se queman, dejando normalmente árboles maduros chamuscados pero vivos. Foto Amber Bracken para The New York Times


Una zona de bosque controlado en Nelson, Columbia Británica. Durante un incendio forestal, la vegetación baja y el contenido orgánico del suelo se queman, dejando normalmente árboles maduros chamuscados pero vivos. Foto Amber Bracken para The New York Times

La estrategia de Ntityix ayuda a ralentizar los incendios al reducir la inflamabilidad de los bosques bañados por brasas en el aire, principal vía de propagación de los incendios forestales, explicó Hoffman, antiguo combatiente de incendios forestales.

En 2015, seis años antes de que el incendio del monte Law amenazara Kelowna, Gill empezó a crear la zona de prevención de incendios, llamada proyecto Glenrosa, por el nombre de un barrio boscoso de Kelowna Oeste.

Un objetivo clave era mantener cualquier incendio en el suelo forestal.

La sección no estaba mitigada por los incendios forestales, por lo que la mayoría de los árboles murieron en el incendio de 2021. Foto Amber Bracken para The New York Times


La sección no estaba mitigada por los incendios forestales, por lo que la mayoría de los árboles murieron en el incendio de 2021. Foto Amber Bracken para The New York Times

«Si se produce un incendio en la superficie, es bastante fácil contenerlo o combatirlo», explica Gill.

«Pero en cuanto sube a las copas, se acabó el juego».

El proyecto también conservó los árboles maduros con corteza gruesa resistente al fuego y sólo taló los árboles jóvenes menos valiosos pero más combustibles, una inversión de la práctica forestal habitual.

Antes de llegar a Ntityix, Gill, que no es indígena, trabajó durante décadas en el gobierno, en empresas forestales comerciales y de consultoría.

Dice que los ancianos de la Primera Nación, que le han dado instrucciones para gestionar el bosque en un plazo de 120 años, y sus compañeros de trabajo indígenas cambiaron su forma de pensar sobre el bosque.

«Estamos dejando atrás los árboles que tienen más valor maderero», dijo Gill.

«Se trata simplemente de inculcar un paradigma diferente en la forma de ver el bosque, no sólo de poner signos de dólar en los árboles».

Craig Moore muestra una zona de la Columbia Británica donde la gestión del combustible -espaciar los árboles y eliminar la maleza y las ramas más bajas- ha sido eficaz para ayudar a controlar los incendios forestales. Foto Amber Bracken para The New York Times


Craig Moore muestra una zona de la Columbia Británica donde la gestión del combustible -espaciar los árboles y eliminar la maleza y las ramas más bajas- ha sido eficaz para ayudar a controlar los incendios forestales. Foto Amber Bracken para The New York Times

Tras ralear el bosque, las cuadrillas de Ntityix terminaron el proyecto en 2016 podando los 3 o 4 metros más bajos de las ramas de los árboles restantes para que no se conviertan en escaleras por las que pueda trepar el fuego.

Los restos acumulados en el suelo del bosque se astillaron y se retiraron en camiones o se quemaron.

En las zonas en las que tala, Ntityix no tala, práctica habitual en el sector, sino que realiza talas selectivas y deja intactos los rodales de árboles caducifolios resistentes al fuego.

Aunque se han gastado miles de millones de dólares en apagar los incendios forestales canadienses -sólo Columbia Británica gastó casi mil millones de dólares canadienses en 2021-, la financiación de medidas para que los bosques sean menos acogedores para las llamas ha sido en general modesta.

Tampoco todos los responsables de la silvicultura canadiense han asumido plenamente el valor de tales medidas.

Aunque se necesitan más medidas de mitigación, su eficacia general se ve mermada por la creciente intensidad y tamaño de los incendios forestales, afirma Mike Flannigan, científico especializado en incendios forestales de la Universidad Thompson Rivers de Kamloops (Columbia Británica).

«Cuando las cosas se ponen extremas, el fuego hace lo que tiene que hacer», afirma.

«A menos que se trate el 40% del paisaje, no va a funcionar porque el fuego simplemente lo rodeará o saltará por encima».

Hoffman, sin embargo, es menos pesimista y afirma que no se ha intentado reducir el riesgo a gran escala lo suficiente como para juzgar su eficacia.

«No hay muchos incentivos económicos para hacer» lo que hizo Ntityix, dijo Hoffman.

«No es muy atractivo ir y quitar pinos de 15 cm del bosque».

Las medidas adoptadas por Ntityix y otras empresas, muchas de ellas propiedad de comunidades de Primeras Naciones o de sus miembros, requieren mucho trabajo y son costosas.

La empresa ha comprometido 100.000 dólares canadienses al año para llevar a cabo una variante de su trabajo que convierte los caminos madereros en zonas de mitigación de incendios forestales, un proceso que probablemente durará décadas.

Craig Moore -miembro de la nación Syilx Okanagan, en Columbia Británica- es también antiguo bombero municipal y propietario de una empresa que se dedica a mitigar incendios forestales.

Durante una entrevista en su empresa, Rider Ventures, en Vernon (Columbia Británica), recordó cómo sus esfuerzos frenaron un incendio en la provincia en 2021.

Moore dijo que después, la clasificación de incendios forestales de la zona bajó de 6 -la más grave en la escala de la provincia- a 2, lo que dio a los bomberos la oportunidad de salvar 500 casas.

«Tener agua y árboles es lo más importante para nosotros», dijo Moore, de pie en medio de un bosque en el que había trabajado su compañía.

«Si perdemos eso, todos pereceremos muy rápido».

Natural de Windsor, Ontario, Ian Austen se educó en Toronto y actualmente vive en Ottawa. Lleva más de una década informando sobre Canadá para The Times. 

c.2023 The New York Times Company

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